Incident Vela -Vela incident

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Îles du Prince Édouard
Îles du Prince Édouard
Incident de Vela
Iles Crozet
Iles Crozet
Incident de Vela
Position estimée

L' incident de Vela était un double éclair de lumière non identifié détecté par un satellite américain Vela Hotel le 22 septembre 1979 près du territoire sud-africain des îles du Prince Édouard dans l'océan Indien, à peu près à mi-chemin entre l'Afrique et l'Antarctique. Aujourd'hui, la plupart des chercheurs indépendants pensent que l'éclair a été causé par une explosion nucléaire - un essai nucléaire conjoint non déclaré effectué par l'Afrique du Sud et Israël .

La cause du flash reste officiellement inconnue, et certaines informations sur l'événement restent classifiées par le gouvernement américain. Alors qu'il a été suggéré que le signal aurait pu être causé par un météoroïde frappant le satellite, les 41 doubles éclairs précédents détectés par les satellites Vela ont été causés par des essais d'armes nucléaires .

Détection

Satellites Vela 5A /B en salle blanche . Les deux satellites sont séparés après le lancement.

Le « double flash », alors surnommé le flash de l'Atlantique Sud, a été détecté le 22 septembre 1979, à 00h53 UTC, par le satellite américain Vela OPS 6911 (appelé aussi Vela 10 et Vela 5B), qui embarquait divers capteurs destinés à détecter les explosions nucléaires contraires au Traité d'interdiction partielle des essais nucléaires . En plus d'être capable de détecter les rayons gamma, les rayons X et les neutrons, le satellite contenait également deux capteurs bhangmètres à semi-conducteurs en silicium capables de détecter les doubles éclairs lumineux associés à une explosion nucléaire atmosphérique : le flash initial bref et intense, suivi par un second clignotement plus long.

Le satellite a signalé un double éclair, qui pourrait être caractéristique d'une explosion nucléaire atmosphérique de deux à trois kilotonnes, dans l'océan Indien entre les îles Crozet (une possession française peu peuplée) et les îles du Prince Édouard (qui appartiennent à l'Afrique du Sud) à 47°S 40°E / 47°S 40°E / -47 ; 40 Coordonnées : 47°S 40°E / 47°S 40°E / -47 ; 40 .

Les données acoustiques du système de surveillance sonore (SOSUS) établi par les États-Unis pour détecter les sous-marins soviétiques et le système de localisation d'impact de missile (MILS) conçu pour détecter les emplacements d'impact du cône de nez de missile des missiles d'essai dans les zones d'essai de l' Atlantique et du Pacifique ont été fouillés dans un effort d'acquérir plus de connaissances sur la possibilité d'une explosion nucléaire dans la région. Ces données se sont avérées ne pas avoir suffisamment de preuves substantielles d'une détonation d'une arme nucléaire; cependant, une étude détaillée et confirmative concernant les données MILS en corrélation avec l'heure et l'emplacement du flash Vela n'a pas été prise en compte dans cette découverte. Des avions de surveillance de l'US Air Force (USAF) ont effectué 25 sorties au-dessus de cette zone de l'océan Indien du 22 septembre au 29 octobre 1979 pour effectuer des échantillonnages atmosphériques. Des études sur la configuration des vents ont confirmé que les retombées d'une explosion dans le sud de l'océan Indien auraient pu être transportées de là vers le sud-ouest de l'Australie. Il a été signalé que de faibles niveaux d' iode 131 (un produit à demi-vie courte de la fission nucléaire) ont été détectés chez des moutons dans les États australiens du sud-est de Victoria et de Tasmanie peu après l'événement. Les moutons en Nouvelle-Zélande n'ont montré aucune trace de ce genre. L' observatoire d'Arecibo à Porto Rico a détecté une onde ionosphérique anormale au cours de la matinée du 22 septembre 1979, qui s'est déplacée du sud-est vers le nord-ouest, un événement qui n'avait pas été observé auparavant.

Motifs lumineux du Bhangmètre détectés par une paire de capteurs sur le satellite Vela 6911 le 22 septembre 1979.

Après que l'événement a été rendu public, le département américain de la Défense (DOD) a précisé qu'il s'agissait soit d'un attentat à la bombe, soit d'une combinaison de phénomènes naturels, tels que la foudre, un météore ou une lueur du soleil. L'évaluation initiale par le Conseil de sécurité nationale des États-Unis (NSC), avec le soutien technique du Laboratoire de recherche navale en octobre 1979, était que la communauté du renseignement américain avait une "grande confiance" dans le fait que l'événement était une explosion nucléaire à faible rendement, bien qu'aucune radioactivité des débris avaient été détectés et il n'y avait "aucune donnée sismique ou hydroacoustique corroborante ". Un rapport ultérieur du NSC a révisé cette position à "non concluante" quant à savoir si un essai nucléaire avait eu lieu. Ce même rapport concluait que si un essai nucléaire avait été effectué, la responsabilité devrait être imputée à la République d'Afrique du Sud .

Bureau d'évaluation de la science et de la technologie

L' administration Carter a demandé au Bureau de la politique scientifique et technologique (OSTP) de convoquer un groupe d'experts en instrumentation pour réexaminer les données du Vela Hotel 6911 et tenter de déterminer si le flash optique détecté provenait d'un essai nucléaire. Le résultat était politiquement important pour Carter, car sa présidence et la campagne de réélection de 1980 mettaient en évidence les thèmes de la non-prolifération nucléaire et du désarmement. Le traité SALT II avait été signé trois mois plus tôt et était en attente de ratification par le Sénat des États-Unis, et Israël et l'Égypte avaient signé les accords de Camp David six mois plus tôt.

Un panel indépendant d'experts scientifiques et techniques a été chargé par Frank Press, qui était le conseiller scientifique du président Carter et le président de l'OSTP, d'évaluer les preuves et de déterminer la probabilité que l'événement soit une détonation nucléaire. Le président de ce panel scientifique lui-même était le Dr Jack Ruina du Massachusetts Institute of Technology, et aussi l'ancien directeur de l' Advanced Research Projects Agency du département américain de la Défense . Dans son rapport de l'été 1980, le panel a noté qu'il y avait des différences clés dans la signature optique détectée par rapport à celle d'une explosion nucléaire réelle, en particulier dans le rapport des intensités mesurées par les deux détecteurs du satellite. Le rapport désormais déclassifié contient des détails sur les mesures effectuées par le satellite Vela Hotel.

L'explosion a été captée par une paire de capteurs sur un seul des nombreux satellites Vela; d'autres satellites similaires regardaient différentes parties de la Terre, ou les conditions météorologiques les empêchaient de voir le même événement. Les satellites Vela avaient précédemment détecté 41 tests atmosphériques - par des pays comme la France et la République populaire de Chine - dont chacun a ensuite été confirmé par d'autres moyens, y compris des tests de retombées radioactives. L'absence d'une telle corroboration d'une origine nucléaire pour l'incident de Vela a également suggéré que le signal "double flash" était un faux signal "zoo" d'origine inconnue, peut-être causé par l'impact d'un micrométéoroïde. De tels signaux "zoo" qui imitaient des explosions nucléaires avaient été reçus plusieurs fois auparavant.

Leur rapport notait que les données flash contenaient "de nombreuses caractéristiques des signaux d'explosions nucléaires précédemment observées", mais qu '"un examen attentif révèle une déviation significative de la signature lumineuse de l'événement du 22 septembre qui jette un doute sur l'interprétation comme un événement nucléaire ". La meilleure analyse qu'ils pouvaient offrir des données suggérait que, si les capteurs étaient correctement calibrés, toute source de "flashs lumineux" était de faux "événements de zoo". Ainsi, leur décision finale était que s'ils ne pouvaient pas exclure que ce signal était d'origine nucléaire, "sur la base de notre expérience dans les évaluations scientifiques connexes, notre jugement collectif est que le signal du 22 septembre ne provenait probablement pas d'une explosion nucléaire". Le panel Ruina n'a pas sérieusement pris en compte une étude détaillée réalisée par le Naval Research Laboratory concluant que les signaux forts détectés par trois hydrophones MILS de l'île de l'Ascension soutenaient une explosion nucléaire près de la surface qui pourrait être associée au double flash observé. L'étude a utilisé des tests de français dans le Pacifique comme modèles et a placé le site à proximité des îles du Prince Édouard.

Victor Gilinsky (ancien membre de la Commission de réglementation nucléaire ) a fait valoir que les conclusions du comité scientifique étaient politiquement motivées. Certaines données semblaient confirmer qu'une explosion nucléaire était la source du signal "double flash". Une perturbation ionosphérique itinérante "anormale" a été mesurée à l'observatoire d'Arecibo à Porto Rico au même moment, mais à plusieurs milliers de kilomètres dans un hémisphère différent de la Terre. Un test en Australie-Occidentale effectué quelques mois plus tard a révélé une augmentation des niveaux de rayonnement nucléaire. Une étude détaillée réalisée par le National Radiation Laboratory de Nouvelle-Zélande n'a trouvé aucune preuve d'excès de radioactivité, pas plus qu'un laboratoire nucléaire financé par le gouvernement américain. Les scientifiques du Laboratoire national de Los Alamos qui ont travaillé sur le programme Vela Hotel ont affirmé leur conviction que les détecteurs du satellite Vela Hotel fonctionnaient correctement.

Leonard Weiss, à l'époque directeur du personnel du sous-comité sénatorial sur l'énergie et la prolifération nucléaire, a également fait part de ses inquiétudes concernant les conclusions du groupe ad hoc, affirmant qu'il avait été créé par l'administration Carter pour contrer l'opinion embarrassante et croissante selon laquelle il était un essai nucléaire israélien. Des renseignements spécifiques sur le programme nucléaire israélien n'ont pas été partagés avec le panel dont le rapport a donc produit le démenti plausible recherché par l'administration.

Responsables possibles

Si une explosion nucléaire se produisait, elle se produirait dans le cercle de 3 000 milles de large (4 800 km de diamètre) couvrant des parties de l'océan Indien, de l'Atlantique Sud, de la pointe sud de l'Afrique et d'une petite partie de l'Antarctique.

Israël

Bien avant l'incident de Vela, les agences de renseignement américaines avaient estimé qu'Israël possédait probablement ses propres armes nucléaires . Selon le journaliste Seymour Hersh, la détection était le troisième essai nucléaire conjoint israélo-sud-africain dans l'océan Indien, et les Israéliens avaient envoyé deux navires de Tsahal et "un contingent de militaires israéliens et d'experts nucléaires" pour l'essai. L'auteur Richard Rhodes conclut également que l'incident était un essai nucléaire israélien, mené en coopération avec l'Afrique du Sud, et que l'administration américaine a délibérément obscurci ce fait afin d'éviter de compliquer les relations avec l'Afrique du Sud et Israël. De même, Leonard Weiss propose un certain nombre d'arguments pour soutenir que le test est israélien et affirme que les administrations américaines successives continuent de dissimuler le test pour détourner l'attention indésirable qui pourrait dépeindre sa politique étrangère sous un mauvais jour. De même, le professeur Avner Cohen a conclu qu'avec le recul, l'existence d'une dissimulation par les États-Unis est sans ambiguïté car il y avait "au moins trois éléments de preuve scientifiques indépendants sans rapport avec un satellite qui confirment l'existence de l'explosion".

Dans le livre de 2008 The Nuclear Express: A Political History of the Bomb and its Proliferation, Thomas C. Reed et Danny B. Stillman ont déclaré que le "double flash" était le résultat d'un essai de bombe nucléaire conjoint sud-africain-israélien. David Albright a déclaré dans son article sur l'événement "double flash" dans le Bulletin of the Atomic Scientists que "Si le flash de 1979 a été causé par un test, la plupart des experts conviennent qu'il s'agissait probablement d'un test israélien". En 2010, il a été révélé que, le 27 février 1980, le président Jimmy Carter écrivait dans son journal : « Nos scientifiques croient de plus en plus que les Israéliens ont effectivement mené une explosion nucléaire dans l'océan près de l'extrémité sud de l'Afrique. "

Leonard Weiss, du Centre pour la sécurité et la coopération internationales de l'Université de Stanford, écrit : « Le poids de la preuve que l'événement de Vela était un essai nucléaire israélien assisté par l'Afrique du Sud semble écrasant.

Reed a écrit qu'il croyait que l'incident de Vela était un test de bombe à neutrons israélien . Le test serait passé inaperçu car les Israéliens ont spécifiquement choisi une fenêtre d'opportunité lorsque, selon les données publiées, aucun satellite Vela actif n'observait la zone. Bien que le satellite Vela vieux de dix ans qui a détecté l'explosion ait été officiellement répertorié comme "retraité" par le gouvernement américain, il était toujours en mesure de recevoir des données. De plus, les Israéliens ont choisi de déclencher le test lors d'un typhon. En 1984, selon Mordechai Vanunu, Israël produisait en masse des bombes à neutrons.

Afrique du Sud

La République d'Afrique du Sud avait elle aussi un programme clandestin d'armement nucléaire à l'époque, et il s'inscrit dans cette zone géographique. Néanmoins, le pays avait adhéré au Traité d'interdiction partielle des essais en 1963. Plus tard, parallèlement à la fin de l'apartheid, l'Afrique du Sud a divulgué la plupart des informations sur son programme d'armes nucléaires, mais pas toutes. Selon les inspections internationales et le rapport de l'Agence internationale de l'énergie atomique (AIEA) qui a suivi, l'Afrique du Sud n'aurait pu construire une telle bombe nucléaire qu'en novembre 1979, deux mois après l'incident du "double flash". En outre, l'AIEA a signalé que toutes les bombes nucléaires sud-africaines possibles avaient été comptabilisées. Un rapport de la Central Intelligence Agency (CIA) daté du 21 janvier 1980, qui a été produit pour la United States Arms Control and Disarmament Agency, a conclu que :

En somme, l'État/INR considère que les arguments selon lesquels l'Afrique du Sud a effectué un essai nucléaire le 22 septembre ne sont pas concluants, même si, si une explosion nucléaire s'est produite à cette date, l'Afrique du Sud est le candidat le plus probable à la responsabilité.

La résolution 418 du Conseil de sécurité des Nations Unies du 4 novembre 1977 a introduit un embargo obligatoire sur les armes contre l'Afrique du Sud, qui obligeait également tous les États à s'abstenir de "toute coopération avec l'Afrique du Sud dans la fabrication et le développement d'armes nucléaires".

Sasha Polakow-Suransky écrit qu'en 1979, l'Afrique du Sud n'était pas encore assez avancée pour tester un engin nucléaire : « Dès la première semaine d'octobre, le Département d'État s'était rendu compte que l'Afrique du Sud n'était probablement pas la partie coupable ; Israël était plus candidat probable."

Union soviétique

En 1979, la Defense Intelligence Agency (DIA) a signalé que le test aurait pu être un test soviétique effectué en violation du Traité d'interdiction partielle des essais nucléaires de 1963 (PTBT). Vingt ans plus tôt, en 1959, l'URSS avait mené des essais sous-marins secrets dans le Pacifique en violation du moratoire bilatéral de 1958 entre l'Union soviétique et les États-Unis (cf. Liste des essais d'armes nucléaires de l'Union soviétique ) avant que le moratoire de 1958 ne soit unilatéralement et officiellement abrogé par l'Union soviétique en 1961.

Inde

L'Inde avait procédé à un essai nucléaire en 1974 (nom de code Smiling Buddha ). La possibilité que l'Inde teste une arme a été envisagée, car il serait possible pour la marine indienne d'opérer dans ces eaux si loin au sud. Cela a été rejeté comme irréalisable et inutile car l'Inde avait signé et ratifié le Traité d'interdiction limitée des essais (LTBT) en 1963, et s'y était conformée même lors de son premier test, et que l'Inde ne cachait pas sa capacité d'armes nucléaires.

Pakistan

Un mémorandum de renseignement interinstitutions demandé par le Conseil de sécurité nationale des États-Unis et intitulé "L'événement du 22 septembre 1979" analysait la possibilité que le Pakistan veuille prouver en secret sa technologie d'explosifs nucléaires.

France

Étant donné que le "double éclair", s'il existait, aurait pu se produire pas très loin à l'ouest des îles Kerguelen appartenant à la France, il était possible que la France teste une petite bombe à neutrons ou une autre petite bombe nucléaire tactique.

Développements ultérieurs

Rapport Los Alamos de 1981 tel que cité.

Depuis 1980, quelques petites quantités de nouvelles informations sont apparues, mais la plupart des questions restent sans réponse. Un rapport du laboratoire scientifique de Los Alamos de 1981 note :

Les données de plasma TIROS-N et les données géophysiques associées mesurées le 22 septembre 1979 ont été analysées pour déterminer si l'événement de précipitation d'électrons détecté par TIROS-N à 00: 54: 49 temps universel aurait pu être lié à une explosion nucléaire de surface (SNB). L'occurrence d'une telle rafale a été déduite des signaux lumineux détectés par deux bhangmètres Vela -2 min avant l'événement TIROS-N. Nous avons constaté que les précipitations étaient inhabituellement importantes mais pas uniques. Il résulte probablement du passage de TIROS-N à travers les électrons précipitants au-dessus d'un arc auroral préexistant qui peut s'être éclairci à une intensité inhabituellement élevée de causes naturelles -3 min avant les signaux Vela. ... Nous concluons qu'un tel événement, bien que rare, n'est pas unique et, de plus, que cet événement particulier était associé à un arc auroral qui existait probablement avant l'événement Vela. Bien que l'on puisse affirmer que le segment de l'arc échantillonné par le TIROS-N a été intensifié par un SNB, nous ne trouvons aucune preuve pour étayer cette thèse ou pour suggérer que l'observation était autre chose que le résultat de processus magnétosphériques naturels.

En octobre 1984, une estimation du renseignement national sur le programme nucléaire sud-africain notait :

Il y a encore un désaccord considérable au sein de la communauté du renseignement quant à savoir si l'éclair dans l'Atlantique Sud détecté par un satellite [...] américain en septembre 1979 était un essai nucléaire, et si oui, par l'Afrique du Sud. Dans ce dernier cas, la nécessité pour l'Afrique du Sud de tester un appareil pendant la période de cette estimation est considérablement réduite.

Une forme plus courte de cette formulation a été utilisée dans un mémorandum ultérieur du Conseil national du renseignement de septembre 1985.

En février 1994, le commodore Dieter Gerhardt, un espion soviétique condamné et alors commandant de la base navale sud-africaine de Simon's Town, a parlé de l'incident à sa sortie de prison. Il a dit:

Bien que je n'aie pas été directement impliqué dans la planification ou la réalisation de l'opération, j'ai appris officieusement que le flash avait été produit par un test israélo-sud-africain, nommé Operation Phoenix . L'explosion était propre et n'était pas censée être détectée. Mais ils n'étaient pas aussi intelligents qu'ils le pensaient, et le temps a changé, alors les Américains ont pu le récupérer.

Gerhardt a en outre déclaré qu'aucun navire de la marine sud-africaine n'avait été impliqué et qu'il n'avait aucune connaissance directe d'un essai nucléaire. En 1993, le président de l'époque, FW de Klerk, a admis que l'Afrique du Sud possédait effectivement six armes nucléaires assemblées, dont une septième en production, mais qu'elles avaient été démantelées (avant les premières élections multiraciales d'avril 1994). Il n'y avait aucune mention spécifique de l'incident de Vela ou de la coopération israélienne dans le programme nucléaire de l'Afrique du Sud. Le 20 avril 1997, le quotidien israélien Haaretz citait le vice-ministre sud-africain des Affaires étrangères, Aziz Pahad, comme ayant prétendument confirmé que le "double éclair" au-dessus de l'océan Indien provenait bien d'un essai nucléaire sud-africain. Haaretz a également cité des rapports antérieurs selon lesquels Israël aurait acheté 550 tonnes d'uranium à l'Afrique du Sud pour sa propre centrale nucléaire à Dimona . En échange, Israël aurait fourni à l'Afrique du Sud des informations sur la conception d'armes nucléaires et des matières nucléaires pour augmenter la puissance des ogives nucléaires. La déclaration de Pahad a été confirmée par l'ambassade des États-Unis à Pretoria, en Afrique du Sud, mais l'attaché de presse de Pahad a déclaré que Pahad avait seulement dit qu '"il y avait une forte rumeur selon laquelle un test avait eu lieu et qu'il devrait faire l'objet d'une enquête". En d'autres termes, il ne faisait que répéter des rumeurs qui circulaient depuis des années. David Albright, commentant l'agitation créée par ce rapport de presse, a déclaré :

Le gouvernement américain devrait déclassifier des informations supplémentaires sur l'événement. Une diffusion publique approfondie des informations existantes pourrait résoudre la controverse.

En octobre 1999, un livre blanc publié par le Comité de la politique républicaine du Sénat américain en opposition au Traité d'interdiction complète des essais stipulait :

Il reste une incertitude quant à savoir si le flash de l'Atlantique Sud en septembre 1979 enregistré par des capteurs optiques sur le satellite américain Vela était une détonation nucléaire et, si oui, à qui il appartenait.

En 2003, Stansfield Turner, le directeur de la Central Intelligence (DCI) sous l'administration Carter, a déclaré que la détection de Vela était un "phénomène créé par l'homme". Dans son livre de 2006 On the Brink, l'officier des services clandestins à la retraite de la CIA, Tyler Drumheller, a écrit à propos de sa période de service de 1983 à 1988 en Afrique du Sud :

Nous avons eu des succès opérationnels, surtout concernant la capacité nucléaire de Pretoria. Mes sources ont collectivement fourni des preuves irréfutables que le gouvernement de l'apartheid avait en fait testé une bombe nucléaire dans l'Atlantique Sud en 1979 et qu'il avait développé un système de livraison avec l'aide des Israéliens.

En 2010, Jimmy Carter publie son Journal de la Maison Blanche . Dans l'entrée du 22 septembre 1979, il a écrit "Il y avait des indications d'une explosion nucléaire dans la région de l'Afrique du Sud - soit l'Afrique du Sud, Israël utilisant un navire en mer, soit rien." Pour le 27 février 1980, il a écrit "Nous avons une croyance croissante parmi nos scientifiques que les Israéliens ont effectivement mené une explosion nucléaire dans l'océan près de l'extrémité sud de l'Afrique."

Certaines informations américaines liées à cet incident ont été déclassifiées sous la forme de rapports et de mémorandums fortement expurgés à la suite de demandes d'enregistrements faites en vertu de la loi américaine sur la liberté d'information ; le 5 mai 2006, bon nombre de ces documents déclassifiés ont été mis à disposition par le biais des archives de la sécurité nationale . Un rapport de décembre 2016 de William Burr et Avner Cohen du National Security Archive and Nuclear Proliferation International History Project de l'Université George Washington a noté que le débat sur le flash de l'Atlantique Sud s'est déplacé au cours des dernières années, du côté d'une crise artificielle. essai d'arme. Le briefing des archives de la sécurité nationale a conclu:

Un groupe de scientifiques très respectés, parrainé par la Central Intelligence Agency, a conclu qu'un éclair mystérieux détecté par un satellite américain Vela au-dessus de l'Atlantique Sud dans la nuit du 22 septembre 1979 était probablement un essai nucléaire.

La recherche récemment publiée et le rapport ultérieur étaient largement basés sur des documents récemment déclassifiés dans les dossiers des Archives nationales de Gerard C. Smith, ancien ambassadeur et envoyé spécial sur la non-prolifération nucléaire pendant la présidence de Jimmy Carter . Smith avait dit un jour : "Je n'ai jamais pu me libérer de l'idée que l'événement était une opération conjointe entre Israël et l'Afrique du Sud." Les documents citent un rapport du département d'État américain de juin 1980 dans lequel le vice-directeur de la DIA, Jack Varona, a déclaré que l'enquête américaine qui a suivi était un "blanchiment, en raison de considérations politiques" basée sur des "preuves fragiles". Il a ajouté que "le poids des preuves indiquait un événement nucléaire" et a cité des données hydroacoustiques analysées par le Naval Research Laboratory. Les données, a-t-il suggéré, impliquaient "des signaux … uniques aux tirs nucléaires dans un environnement maritime" et émanant de la zone des "eaux peu profondes entre les îles Prince Edward et Marion, au sud-est de l'Afrique du Sud". Avner Cohen a déclaré que "Maintenant, 40 ans plus tard, il existe un consensus scientifique et historique sur le fait qu'il s'agissait d'un essai nucléaire et qu'il devait être israélien". En 2018, une nouvelle étude a démontré que le double flash était un essai nucléaire.

Dans la culture populaire

Voir également

Notes de bas de page

Références



Lectures complémentaires

Liens externes